一波三折,起起伏伏的冥王星命运行星OR非行星,何去何从?(4)

2021-11-08 09:59     互联网

洛厄尔天文台在3月13日向全世界宣布了这一发现,选定的日期不仅与珀西瓦尔洛厄尔的生日重合,还与一个半世纪前发现天王星的时间重合。这个消息引起了全世界的关注,天文台认为这个发现验证了创始人洛厄尔的猜测,但是其他天文学家并不这么认为。在宣布这一消息时,这颗行星还未命名,天文台向社会各界征求建议。一千多条建议如潮水般涌来,最后他们选定了冥王星,这是11岁的威尼西亚伯尼提出来的。

天文界对这个发现一直存在争议。在之前,天文学家已经观测到这颗行星;事实证明,是洛威尔自己想象出了这张照片。冥王星似乎并没有被认出来,部分原因是它在夜空中太过模糊。更重要的是,虽然冥王星确实是在人们估计的地方被发现的,但这些预测都是以一个更大的气态天体为前提的(洛厄尔曾预测有一颗质量是地球六倍的行星),类似于其他外行星。冥王星似乎太小了,无法对它最近的轨道邻居施加很大的力。

然而,在接下来的几十年里,天文台开始监测冥王星,并在进行更详细的观测时修正其大小。

上世纪五六十年代,天文学家使用更强大的望远镜,最终确定冥王星并不昏暗。事实上,它能够反射相当数量的光;它的质量比预期的要小。

1978年,美国海军天文台的天文学家发现冥王星拥有卫星:它有一个“月亮”。天文学家詹姆斯克里斯蒂仔细观察了这颗行星的照片,发现它的一侧出现了一个凸起,然后这个凸起又消失了。由于图片的分辨率太低,很难发现它。这颗名为卡戎的卫星比它的母星还要小,直径只有750英里。这一发现使天文学家得以测量行星的质量,并进一步将其修正到地球质量的0.2%。几十年后又发现了四颗卫星:2005年发现的冥卫二和冥卫三, 2011年发现的冥卫四, 2012年发现的冥卫五。

冥王星仍然是太阳系边缘的一个奇葩。旅行者号的两次任务都是在离开太阳系时错过了这颗行星,但随着哈勃太空望远镜的启动,科学家们有了一种新的工具来观察这颗行星。1990年,哈勃太空望远镜第一次拍摄到了这对行星的照片。与此同时,科学家们开始在太阳系的末端发现新的天体,现在称其为柯伊伯带。

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