观天巨眼FAST:让中国射电天文领先世界二十年

2021-05-26 17:05     科技日报

它能看穿130多亿光年的区域。作为世界最大单口径、最灵敏的射电望远镜,"中国天眼"大大拓展了人类视野,对促进我国天文学现重大原创突破具有重要意义。

紧闭的电动门,挡住了去路,"正在观测"的警示牌格外醒目。这是贵州平塘大窝凼--"中国天眼"所在地。

观天巨眼FAST:让中国射电天文领先世界二十年

谁能想到,20多年前,这里还是一个人迹罕至的地方。而今,大山环抱之下,一个"观天巨眼"静卧在大窝凼里,仰望苍穹,以"一眼千年"的神技独步世界。

"中国天眼"的学名是500米口径射电望远镜(FAST),其发射面积相当于30个标准足球场那么大。如果在里面倒满矿泉水,全世界70亿人平均每人可分4瓶。

作为目前世界上最大、最灵敏的单口径射电望远镜,它将让中国在射电天文领域领先世界20年。从跟跑到领跑,这背后,是中国不断崛起的科技力量。

造"锅":历时22年建成观天巨眼

意大利天文学家伽利略首次发明了望远镜,把宇宙拉近到人类面前。射电天文学则让人认识到另外一个全新的世界,一个不能由人的感官所感受的全新世界。

20世纪30年代,射电天文学兴起。继美国工程师央斯基发现了发射自银河系中心的无线电波后,美国科学家格罗特·雷伯在自家后院架起专门的天线,用以探测来自天空的射电,被星际尘埃遮蔽的广阔太空世界,第一次为人们所认识。而后,类星体、脉冲星、星际分子和微波背景辐射这四大天文发现,让射电天文学迅速崛起。

不过,射电天文学与其他学科的重大不同之处,就在于它是以观测为基础的学科。观测直接依赖于技术,射电望远镜口径越大,观测的灵敏度就越高。

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